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El Consejo es una única persona jurídica, pero se reúne en 10 formaciones diferentes, dependiendo del asunto que se aborde.

No existe jerarquía alguna entre las formaciones del Consejo, aunque el Consejo de Asuntos Generales desempeña un papel especial de coordinador y se ocupa de los asuntos institucionales, administrativos y horizontales. El Consejo de Asuntos Exteriores tiene también un mandato específico.

Cualquiera de las diez formaciones del Consejo puede adoptar un acto que sea competencia de otra formación. Por lo tanto, en ningún acto legislativo adoptado por el Consejo se menciona la formación.

Sesiones del Consejo

A las sesiones del Consejo asisten representantes de los ministerios de cada uno de los Estados miembros. Los participantes pueden ser, pues, ministros o secretarios de Estado. Están facultados para contraer compromisos en nombre del Gobierno del Estado miembro al que representan y para ejercer el derecho de voto. También se invita a estas sesiones a los Comisarios europeos encargados de los ámbitos que se abordan. Se invita al Banco Central Europeo cuando es él el que ha iniciado el procedimiento legislativo.

Sistema de votación

El sistema de votación habitual del Consejo es la mayoría cualificada y se utiliza para adoptar alrededor del 80% de la legislación de la UE

Las sesiones están presididas por los ministros del Estado miembro que ostenta la Presidencia semestral del Consejo. La excepción la constituye el Consejo de Asuntos Exteriores, habitualmente presidido por el Alto Representante de la Unión para Asuntos Exteriores y Política de Seguridad.

El Consejo adopta sus decisiones por mayoría simple, mayoría cualificada o unanimidad, dependiendo de la decisión que deba tomarse.

El Consejo puede votar únicamente si está presente la mayoría de sus miembros. 

Sesiones públicas

El Consejo se reúne en sesión pública cuando debate o vota una propuesta de acto legislativo. En esos casos, el orden del día incluye una parte dedicada a la "deliberación legislativa". La primera deliberación sobre propuestas no legislativas importantes también es pública.

Además, el Consejo mantiene periódicamente debates públicos sobre asuntos importantes que afectan a los intereses de la UE y de sus ciudadanos. Tanto el debate sobre el programa de trabajo de 18 meses del Consejo de Asuntos Generales y las prioridades de las otras formaciones del Consejo como el debate sobre el programa de trabajo quinquenal de la Comisión son públicos.